An Essay on Criticism

Of all the causes which conspire to blind
Man's erring judgment, and misguide the mind,
What the weak head with strongest bias rules,
Is pride, the never-failing vice of fools.
Whatever Nature has in worth denied,
She gives in large recruits of needless pride;
For as in bodies, thus in souls we find
What wants in blood and spirits, swelled with wind;
Pride, where wit fails, steps in to our defence,
And fills up all the mighty void of sense.
If once right reason drives that cloud away,
Truth breaks upon us with resistless day.
Trust not yourself; but your defects to know,
Make use of every friend-and every foe.
       A little learning is a dangerous thing;
Drink deep, or taste not the Pierian spring:
There shallow draughts intoxicate the brain,
And drinking largely sobers us again.
Fired at first sight with what the Muse imparts,
In fearless youth we tempt the heights of arts,
While from the bounded level of our mind,
Short views we take, nor see the length behind,
But more advanced, behold with strange surprise
New, distant scenes of endless science rise!
So pleased at first the towering Alps we try,
Mount o'er the vales, and seem to tread the sky;
The eternal snows appear already passed,
And the first clouds and mountains seem the last:
But, those attained, we tremble to survey
The growing labours of the lengthened way,
The increasing prospect tires our wandering eyes,
Hills peep o'er hills, and Alps on Alps arise!
       A perfect judge will read each work of wit
With the same spirit that its author writ:
Survey the Whole, nor seeks slight faults to find,
Where nature moves, and rapture warms the mind;
Nor lose, for that malignant dull delight,
The generous pleasure to be charmed with wit.
But in such lays as neither ebb nor flow,
Correctly cold, and regularly low,
That shunning faults, one quiet tenor keep;
We cannot blame indeed-but we may sleep.
In wit, as nature, what affects our hearts
Is not the exactness of peculiar parts;
'Tis not a lip, or eye, we beauty call,
But the joint force and full result of all.
Thus when we view some well-proportioned dome,
(The world's just wonder, and even thine, O Rome!)
No single parts unequally surprise;
All comes united to the admiring eyes;
No monstrous height, or breadth or length appear;
The whole at once is bold and regular.


The Rape of the Lock


What dire offence from am'rous causes springs,
What mighty contests rise from trivial things,
I sing-This verse to Caryll, Muse! is due;
This, ev'n Belinda may vouchsafe to view;
Slight is the subject, but not so the praise,
If she inspire, and he approve my lays.
       Say what strange motive, goddess! could compel
A well-bred lord t' assault a gentle belle?
Oh say what stranger cause, yet unexplored,
Could make a gentle belle reject a lord?
In tasks so bold, can little men engage,
And in soft bosoms dwells such mighty rage?
       Sol through white curtains shot a tim'rous ray,
And oped those eyes that must eclipse the day;
Now lapdogs give themselves the rousing shake,
And sleepless lovers, just at twelve, awake:
Thrice rung the bell, the slipper knocked the ground,
And the pressed watch returned a silver sound.
Belinda still her downy pillow pressed,
Her guardian Sylph prolonged the balmy rest:
'Twas he had summoned to her silent bed
The morning-dream that hovered o'er her head.
A youth more glitt'ring than a birth-night beau,
(That ev'n in slumber caused her cheek to glow)
Seemed to her ear his winning lips to lay,
And thus in whispers said, or seemed to say:
       'Fairest of mortals, thou distinguished care
Of thousand bright inhabitants of air!
If e'er one vision touch thy infant thought,
Of all the nurse and all the priest have taught,
Of airy elves by moonlight shadows seen,
The silver token, and the circled green,
Or virgins visited by angel-pow'rs,
With golden crowns and wreaths of heav'nly flowers;
Hear and believe! thy own importance know,
Nor bound thy narrow views to things below.
Some secret truths, from learned pride concealed,
To maids alone and children are revealed:
What though no credit doubting wits may give?
The fair and innocent shall still believe.
Know, then, unnumbered spirits round thee fly,
The light militia of the lower sky;
These, though unseen, are ever on the wing,
Hang o'er the box, and hover round the Ring.
Think what an equipage thou hast in air,
And view with scorn two pages and a chair.
As now your own, our beings were of old,
And once inclosed in woman's beauteous mould;
Thence, by a soft transition, we repair
From earthly vehicles to these of air.
Think not, when woman's transient breath is fled,
That all her vanities at once are dead;
Succeeding vanities she still regards,
And though she plays no more, o'erlooks the cards.
Her joy in gilded chariots, when alive,
And love of ombre, after death survive.
For when the fair in all their pride expire,
To their first elements their souls retire:
The sprites of fiery termagants in flame
Mount up, and take a Salamander's name.
Soft yielding minds to water glide away,
And sip, with Nymphs, their elemental tea.
The graver prude sinks downward to a Gnome,
In search of mischief still on earth to roam.
The light coquettes in Sylphs aloft repair,
And sport and flutter in the fields of air.
       'Know farther yet; whoever fair and chaste
Rejects mankind, is by some Sylph embraced:
For spirits, freed from mortal laws, with ease
Assume what sexes and what shapes they please.
What guards the purity of melting maids,
In courtly balls, and midnight masquerades,
Safe from the treach'rous friend, the daring spark,
The glance by day, the whisper in the dark,
When kind occasion prompts their warm desires,
When music softens, and when dancing fires?
'Tis but their Sylph, the wise celestials know,
Though Honour is the word with men below.
       'Some nymphs there are, too conscious of their face,
For life predestined to the Gnomes' embrace.
These swell their prospects and exalt their pride,
When offers are disdained and love denied.
Then gay ideas crowd the vacant brain,
While peers, and dukes, and all their sweeping train,
And garters, stars, and coronets appear,
And in soft sounds, 'Your Grace' salutes their ear.
'Tis these that early taint the female soul,
Instruct the eyes of young coquettes to roll,
Teach infant cheeks a bidden blush to know,
And little hearts to flutter at a beau.
       'Oft when the world imagine women stray,
The Sylphs through mystic mazes guide their way,
Through all the giddy circle they pursue,
And old impertinence expel by new.
What tender maid but must a victim fall
To one man's treat, but for another's ball?
When Florio speaks, what virgin could withstand,
If gentle Damon did not squeeze her hand?
With varying vanities, from ev'ry part,
They shift the moving toyshop of their heart;
Where wigs with wigs, with sword-knots sword-knots strive,
Beaus banish beaus, and coaches coaches drive.
This erring mortals levity may call,
Oh, blind to truth! the Sylphs contrive it all.
       'Of these am I, who thy protection claim,
A watchful sprite, and Ariel is my name.
Late, as I ranged the crystal wilds of air,
In the clear mirror of thy ruling star
I saw, alas! some dread event impend,
Ere to the main this morning sun descend;
But heav'n reveals not what, or how, or where:
Warned by thy Sylph, oh, pious maid, beware!
This to disclose is all thy guardian can.
Beware of all, but most beware of man!'
       He said; when Shock, who thought she slept too long,
Leaped up, and waked his mistress with his tongue.
'Twas then, Belinda! if report say true,
Thy eyes first opened on a billet-doux;
Wounds, charms, and ardours, were no sooner read,
But all the vision vanished from thy head.
       And now, unveiled, the toilet stands displayed,
Each silver vase in mystic order laid.
First, robed in white, the nymph intent adores,
With head uncovered, the cosmetic powers.
A heav'nly image in the glass appears,
To that she bends, to that her eye she rears;
Th' inferior priestess, at her altar's side,
Trembling, begins the sacred rites of pride.
Unnumbered treasures ope at once, and here
The various off'rings of the world appear;
From each she nicely culls with curious toil,
And decks the goddess with the glitt'ring spoil.
This casket India's glowing gems unlocks,
And all Arabia breathes from yonder box.
The tortoise here and elephant unite,
Transformed to combs, the speckled and the white.
Here files of pins extend their shining rows,
Puffs, powders, patches, bibles, billet-doux.
Now awful beauty puts on all its arms;
The fair each moment rises in her charms,
Repairs her smiles, awakens ev'ry grace,
And calls forth all the wonders of her face;
Sees by degrees a purer blush arise,
And keener lightnings quicken in her eyes.
The busy Sylphs surround their darling care,
These set the head, and those divide the hair,
Some fold the sleeve, while others plait the gown;
And Betty's praised for labours not her own.


Nor with more glories, in th' ethereal plain,
The sun first rises o'er the purpled main,
Than, issuing forth, the rival of his beams
Launched on the bosom of the silver Thames.
Fair nymphs and well-dressed youths around her shone,
But every eye was fixed on her alone.
On her white breast a sparkling cross she wore,
Which Jews might kiss, and infidels adore.
Her lively looks a sprightly mind disclose,
Quick as her eyes, and as unfixed as those:
Favours to none, to all she smiles extends;
Oft she rejects, but never once offends.
Bright as the sun, her eyes the gazers strike,
And, like the sun, they shine on all alike.
Yet graceful ease, and sweetness void of pride,
Might hide her faults, if belles had faults to hide:
If to her share some female errors fall,
Look on her face, and you'll forget 'em all.
       This nymph, to the destruction of mankind,
Nourished two locks, which graceful hung behind
In equal curls, and well conspired to deck
With shining ringlets the smooth iv'ry neck.
Love in these labyrinths his slaves detains,
And mighty hearts are held in slender chains.
With hairy springes we the birds betray,
Slight lines of hair surprise the finny prey,
Fair tresses man's imperial race insnare,
And beauty draws us with a single hair.
       Th' advent'rous baron the bright locks admired;
He saw, he wished, and to the prize aspired.
Resolved to win, he meditates the way,
By force to ravish, or by fraud betray;
For when success a lover's toils attends,
Few ask, if fraud or force attained his ends.
       For this, ere Phoebus rose, he had implored
Propitious Heav'n, and every pow'r adored:
But chiefly Love-to Love an altar built,
Of twelve vast French romances, neatly gilt.
There lay three garters, half a pair of gloves;
And all the trophies of his former loves.
With tender billet-doux he lights the pyre,
And breathes three am'rous sighs to raise the fire.
Then prostrate falls, and begs with ardent eyes
Soon to obtain, and long possess the prize:
The pow'rs gave ear, and granted half his pray'r,
The rest, the winds dispersed in empty air.
       But now secure the painted vessel glides,
The sunbeams trembling on the floating tides;
While melting music steals upon the sky,
And softened sounds along the waters die.
Smooth flow the waves, the zephyrs gently play,
Belinda smiled, and all the world was gay.
All but the Sylph-with careful thoughts oppressed,
Th' impending woe sat heavy on his breast.
He summons straight his denizens of air;
The lucid squadrons round the sails repair:
Soft o'er the shrouds aerial whispers breathe,
That seemed but zephyrs to the train beneath.
Some to the sun their insect-wings unfold,
Waft on the breeze, or sink in clouds of gold.
Transparent forms, too fine for mortal sight,
Their fluid bodies half dissolved in light.
Loose to the wind their airy garments flew,
Thin glitt'ring textures of the filmy dew,
Dipped in the richest tincture of the skies,
Where light disports in ever-mingling dyes,
While ev'ry beam new transient colours flings,
Colours that change whene'er they wave their wings.
Amid the circle on the gilded mast,
Superior by the head, was Ariel placed;
His purple pinions opening to the sun,
He raised his azure wand, and thus begun:
       'Ye Sylphs and Sylphids, to your chief give ear;
Fays, fairies, genii, elves, and daemons, hear!
Ye know the spheres, and various tasks assigned
By laws eternal to th' aerial kind.
Some in the fields of purest ether play,
And bask and whiten in the blaze of day.
Some guide the course of wand'ring orbs on high,
Or roll the planets through the boundless sky.
Some less refined beneath the moon's pale light
Pursue the stars that shoot athwart the night,
Or suck the mists in grosser air below,
Or dip their pinions in the painted bow,
Or brew fierce tempests on the wintry main,
Or o'er the glebe distil the kindly rain.
Others on earth o'er human race preside,
Watch all their ways, and all their actions guide:
Of these the chief the care of nations own,
And guard with arms divine the British throne.
       'Our humbler province is to tend the fair,
Not a less pleasing, though less glorious care;
To save the powder from too rude a gale,
Nor let th' imprisoned essences exhale;
To draw fresh colours from the vernal flow'rs;
To steal from rainbows, ere they drop in showers,
A brighter wash; to curl their waving hairs,
Assist their blushes and inspire their airs;
Nay, oft, in dreams, invention we bestow,
To change a flounce, or add a furbelow.
       'This day, black omens threat the brightest fair
That e'er deserved a watchful spirit's care;
Some dire disaster, or by force or slight,
But what, or where, the Fates have wrapped in night.
Whether the nymph shall break Diana's law,
Or some frail china jar receive a flaw,
Or stain her honour or her new brocade,
Forget her prayers, or miss a masquerade,
Or lose her heart, or necklace, at a ball;
Or whether heav'n has doomed that Shock must fall.
Haste, then, ye spirits! to your charge repair;
The flutt'ring fan be Zephyretta's care;
The drops to thee, Brillante, we consign;
And, Momentilla, let the watch be thine;
Do thou, Crispissa, tend her fav'rite lock;
Ariel himself shall be the guard of Shock.
       'To fifty chosen Sylphs, of special note,
We trust th' important charge, the petticoat:
Oft have we known that sev'n-fold fence to fail,
Though stiff with hoops, and armed with ribs of whale;
Form a strong line about the silver bound,
And guard the wide circumference around.
       'Whatever spirit, careless of his charge,
His post neglects, or leaves the fair at large,
Shall feel sharp vengeance soon o'ertake his sins,
Be stopped in vials, or transfixed with pins;
Or plunged in lakes of bitter washes lie,
Or wedged whole ages in a bodkin's eye:
Gums and pomatums shall his flight restrain,
While clogged he beats his silken wings in vain;
Or alum-styptics with contracting power
Shrink his thin essence like a rivelled flower:
Or, as Ixion fixed, the wretch shall feel
The giddy motion of the whirling mill{wheel},
In fumes of burning chocolate shall glow,
And tremble at the sea that froths below!'
       He spoke; the spirits from the sails descend;
Some, orb in orb, around the nymph extend,
Some thrid the mazy ringlets of her hair,
Some hang upon the pendants of her ear;
With beating hearts the dire event they wait,
Anxious and trembling for the birth of Fate.


To Richard Boyle, Earl of Burlington

Of the Use of Riches

'Tis strange, the miser should his cares employ
To gain those riches he can ne'er enjoy:
Is it less strange, the prodigal should waste
His wealth, to purchase what he ne'er can taste?
Not for himself he sees, or hears, or eats;
Artists must choose his pictures, music, meats:
He buys for Topham, drawings and designs,
For Pembroke, statues, dirty gods, and coins;
Rare monkish manuscripts for Hearne alone,
And books for Mead, and butterflies for Sloane.
Think we all these are for himself! no more
Than his fine wife, alas! or finer whore.
       For what has Virro painted, built, and planted?
Only to show how many tastes he wanted.
What brought Sir Visto's ill got wealth to waste?
Some demon whispered, 'Visto! have a taste.'
Heaven visits with a taste the wealthy fool,
And needs no rod but Ripley with a rule.
See! sportive Fate, to punish awkward pride,
Bids Bubo build and sends him such a guide:
A standing sermon, at each year's expense,
That never coxcomb reached magnificence!
       You show us Rome was glorious, not profuse,
And pompous buildings once were things of use.
Yet shall (my Lord) your just, your noble rules
Fill half the land with imitating fools;
Who random drawings from your sheets shall take,
And of one beauty many blunders make;
Load some vain church with old theatric state,
Turn arcs of triumph to a garden gate;
Reverse your ornaments, and hang them all
On some patched dog-hole eked with ends of wall;
Then clap four slices of pilaster on't,
That, laced with bits of rustic, makes a front;
Shall call the winds through long arcades to roar,
Proud to catch cold at a Venetian door;
Conscious they act a true Palladian part,
And, if they starve, they starve by rules of art.
       Oft have you hinted to your brother peer,
A certain truth, which many buy too dear:
Something there is more needful than expense,
And something previous even to taste-'tis sense:
Good sense, which only is the gift of Heaven,
And, though no science, fairly worth the seven:
A light, which in yourself you must perceive;
Jones and Le Nôtre have it not to give.
       To build, to plant, whatever you intend,
To rear the column, or the arch to bend,
To swell the terrace, or to sink the grot;
In all, let Nature never be forgot.
But treat the goddess like a modest fair,
Nor overdress, nor leave her wholly bare;
Let not each beauty everywhere be spied,
Where half the skill is decently to hide.
He gains all points, who pleasingly confounds,
Surprises, varies, and conceals the bounds.
       Consult the genius of the place in all;
That tells the waters or to rise, or fall;
Or helps the ambitious hill the heavens to scale,
Or scoops in circling theatres the vale;
Calls in the country, catches opening glades,
Joins willing woods, and varies shades from shades;
Now breaks, or now directs, the intending lines;
Paints as you plant, and, as you work, designs.
       Still follow sense, of every art the soul,
Parts answering parts shall slide into a whole,
Spontaneous beauties all around advance,
Start even from difficulty, strike from chance;
Nature shall join you; time shall make it grow
A work to wonder at-perhaps a Stowe.
       Without it, proud Versailles! thy glory falls;
And Nero's terraces desert their walls:
The vast parterres a thousand hands shall make,
Lo! Cobham comes, and floats them with a lake:
Or cut wide views through mountains to the plain,
You'll wish your hill or sheltered seat again.
Even in an ornament its place remark,
Nor in an Hermitage set Dr. Clarke.
       Behold Villario's ten years' toil complete;
His quincunx darkens, his espaliers meet;
The wood supports the plain, the parts unite,
And strength of shade contends with strength of light;
A waving glow the bloomy beds display,
Blushing in bright diversities of day,
With silver-quivering rills meandered o'er-
Enjoy them, you! Villario can no more;
Tired of the scene parterres and fountains yield,
He finds at last he better likes a field.
       Through his young woods how pleased Sabinus strayed,
Or sat delighted in the thickening shade,
With annual joy the reddening shoots to greet,
Or see the stretching branches long to meet!
His son's fine taste an opener vista loves,
Foe to the dryads of his father's groves;
One boundless green, or flourished carpet views,
With all the mournful family of yews;
The thriving plants, ignoble broomsticks made,
Now sweep those alleys they were born to shade.
       At Timon's Villa let us pass a day,
Where all cry out, 'What sums are thrown away!'
So proud, so grand; of that stupendous air,
Soft and agreeable come never there.
Greatness, with Timon, dwells in such a draught
As brings all Brobdingnag before your thought.
To compass this, his building is a town,
His pond an ocean, his parterre a down:
Who but must laugh, the master when he sees,
A puny insect, shivering at a breeze!
Lo, what huge heaps of littleness around!
The whole, a laboured quarry above ground.
Two cupids squirt before: a lake behind
Improves the keenness of the northern wind.
His gardens next your admiration call,
On every side you look, behold the wall!
No pleasing intricacies intervene,
No artful wildness to perplex the scene;
Grove nods at grove, each alley has a brother,
And half the platform just reflects the other.
The suffering eye inverted Nature sees,
Trees cut to statues, statues thick as trees;
With here a fountain, never to be played;
And there a summer-house, that knows no shade;
Here Amphitrite sails through myrtle bowers;
There gladiators fight, or die in flowers;
Unwatered see the drooping sea-horse mourn,
And swallows roost in Nilus' dusty urn.
       My Lord advances with majestic mien,
Smit with the mighty pleasure, to be seen:
But soft-by regular approach-not yet-
First through the length of yon hot terrace sweat;
And when up ten steep slopes you've dragged your thighs,
Just at his study-door he'll bless your eyes.
       His study! with what authors is it stored?
In books, not authors, curious is my Lord;
To all their dated backs he turns you round:
These Aldus printed, those Du Sueil has bound.
Lo, some are vellum, and the rest as good
For all his Lordship knows, but they are wood.
For Locke or Milton 'tis in vain to look,
These shelves admit not any modern book.
       And now the chapel's silver bell you hear,
That summons you to all the pride of prayer:
Light quirks of music, broken and uneven,
Make the soul dance upon a jig to Heaven.
On painted ceilings you devoutly stare,
Where sprawl the saints of Verrio or Laguerre,
Or gilded clouds in fair expansion lie,
And bring all Paradise before your eye.
To rest, the cushion and soft dean invite
Who never mentions Hell to ears polite.
       But hark! the chiming clocks to dinner call;
A hundred footsteps scrape the marble hall:
The rich buffet well-coloured serpents grace,
And gaping tritons spew to wash your face.
Is this a dinner? this a genial room?
No, 'tis a temple, and a hecatomb.
A solemn sacrifice, performed in state,
You drink by measure, and to minutes eat.
So quick retires each flying course, you'd swear
Sancho's dread doctor and his wand were there.
Between each act the trembling salvers ring,
From soup to sweet wine, and God bless the King.
In plenty starving, tantalized in state,
And complaisantly helped to all I hate,
Treated, caressed, and tired, I take my leave,
Sick of his civil pride from morn to eve;
I curse such lavish cost, and little skill,
And swear no day was ever passed so ill.
       Yet hence the poor are clothed, the hungry fed;
Health to himself, and to his infants bread,
The labourer bears: what his hard heart denies,
His charitable vanity supplies.
       Another age shall see the golden ear
Embrown the slope, and nod on the parterre,
Deep harvest bury all his pride has planned,
And laughing Ceres reassume the land.
       Who then shall grace, or who improve the soil?
Who plants like Bathurst, or who builds like Boyle.
'Tis use alone that sanctifies expense,
And splendour borrows all her rays from sense.
       His father's acres who enjoys in peace,
Or makes his neighbours glad, if he increase:
Whose cheerful tenants bless their yearly toil,
Yet to their lord owe more than to the soil;
Whose ample lawns are not ashamed to feed
The milky heifer and deserving steed;
Whose rising forests, not for pride or show,
But future buildings, future navies, grow:
Let his plantations stretch from down to down,
First shade a country, and then raise a town.
       You too proceed! make falling arts your care,
Erect new wonders, and the old repair;
Jones and Palladio to themselves restore,
And be whate'er Vitruvius was before:
Till kings call forth the ideas of your mind,
Proud to accomplish what such hands designed,
Bid harbours open, public ways extend,
Bid temples, worthier of the god, ascend;
Bid the broad arch the dangerous flood contain,
The mole projected break the roaring main;
Back to his bounds their subject sea command,
And roll obedient rivers through the land:
These honours, peace to happy Britain brings,
These are imperial works, and worthy kings.


An Essay on Man

       6. What would this man? Now upward will he soar,
And little less than angel, would be more;
Now looking downwards, just as grieved appears
To want the strength of bulls, the fur of bears.
Made for his use all creatures if he call,
Say what their use, had he the powers of all?
Nature to these, without profusion, kind,
The proper organs, proper powers assigned;
Each seeming want compensated of course,
Here with degrees of swiftness, there of force;
All in exact proportion to the state;
Nothing to add, and nothing to abate.
Each beast, each insect, happy in its own;
Is Heaven unkind to man, and man alone?
Shall he alone, whom rational we call,
Be pleased with nothing, if not blest with all?
       The bliss of man (could pride that blessing find)
Is not to act or think beyond mankind;
No powers of body or of soul to share,
But what his nature and his state can bear.
Why has not man a microscopic eye?
For this plain reason, man is not a fly.
Say what the use, were finer optics given,
To inspect a mite, not comprehend the heaven?
Or touch, if tremblingly alive all o'er,
To smart and agonize at every pore?
Or quick effluvia darting through the brain,
Die of a rose in aromatic pain?
If nature thundered in his opening ears,
And stunned him with the music of the spheres,
How would he wish that Heaven had left him still
The whispering zephyr, and the purling rill?
Who finds not Providence all good and wise,
Alike in what it gives and what denies?

       7. Far as creation's ample range extends,
The scale of sensual, mental powers ascends:
Mark how it mounts to man's imperial race,
From the green myriads in the peopled grass:
What modes of sight betwixt each wide extreme,
The mole's dim curtain, and the lynx's beam:
Of smell, the headlong lioness between,
And hound sagacious on the tainted green:
Of hearing, from the life that fills the flood,
To that which warbles through the vernal wood:
The spider's touch, how exquisitely fine!
Feels at each thread, and lives along the line:
In the nice bee, what sense so subtly true
From poisonous herbs extract the healing dew?
How instinct varies in the groveling swine,
Compared, half-reasoning elephant, with thine!
'Twixt that, and reason, what a nice barrier,
Forever separate, yet forever near!
Remembrance and reflection, how allied;
What thin partitions sense from thought divide:
And middle natures, how they long to join,
Yet never pass the insuperable line!
Without this just gradation could they be
Subjected, these to those, or all to thee?
The powers of all subdued by thee alone,
Is not thy reason all these powers in one?


The Dunciad

In vain, in vain-the all-composing hour
Resistless falls: the Muse obeys the power.
She comes! she comes! the sable throne behold
Of Night primeval, and of Chaos old!
Before her, Fancy's gilded clouds decay,
And all its varying rainbows die away.
Wit shoots in vain its momentary fires,
The meteor drops, and in a flash expires.
As one by one, at dread Medea's strain,
The sickening stars fade off the ethereal plain;
As Argus' eyes by Hermes' wand opprest,
Closed one by one to everlasting rest;
Thus at her felt approach, and secret might,
Art after Art goes out, and all is night,
See skulking Truth to her old cavern fled,
Mountains of casuistry heaped o'er her head!
Philosophy, that leaned on Heaven before,
Shrinks to her second cause, and is no more.
Physic of Metaphysic begs defence,
And Metaphysic calls for aid on Sense!
See Mystery to Mathematics fly!
In vain! they gaze, turn giddy, rave, and die.
Religion blushing veils her sacred fires,
And unawares Morality expires.
Nor public flame, nor private, dares to shine;
Nor human spark is left, nor glimpse divine!
Lo! thy dread empire, Chaos! is restored;
Light dies before thy uncreating word:
Thy hand, great anarch! lets the curtain fall,
And universal darkness buries all.

Essai sur la critique

De toutes les causes qui conspirent à aveugler
Le jugement erroné de l'homme, à tromper son esprit,
L'orgueil, ce vice inéluctable des imbéciles
Règne sur les têtes faibles remplies de préjugés.
Tout le mérite que la nature a refusé
Nous vient à grands renforts d'un orgueil inutile;
Car les corps comme les âmes se retrouvent gonflés
De vents là où manquent le sang et les esprits;
L'orgueil, quand manque l'esprit, vole au secours
De l'immense vide de sens, afin de le remplir.
Si la juste raison balaye ce nuage,
La vérité éclate d'un jour irrésistible.
Ne vous fiez pas à vous-mêmes, pour vos défauts
Usez de tous vos amis - de tous vos ennemis.
       Un peu de savoir, c'est là chose dangereuse;
Buvez à flots, sinon laissez la source des Piérides:
À petites lampées elle enivre le cerveau,
Mais de larges gorgées viennent nous dégriser.
Enflammée tout d'abord par la Muse généreuse,
La jeunesse sans peur vise le sommet des arts,
Notre intelligence limitée ne nous donne
Qu'aperçus, sans voir ce qui s'étend au loin,
En avançant, s'ouvrent, quelle étrange surprise,
Des scènes lointaines et neuves de science infinie!
D'abord heureux nous tentons les sommets des Alpes,
En quittant la plaine, nous foulons déjà les cieux;
Les neiges éternelles sont bien loin derrière nous,
Les premiers nuages, les montagnes, vite atteints:
Une fois là-haut, nous voyons en tremblant
Les difficultés croissantes du chemin qui s'allonge,
Nos yeux se fatiguent d'une si vaste perspective,
Colline après colline, d'autres Alpes apparaissent!
       Un juge accompli lira chaque oeuvre d'esprit
Sans oublier comment son auteur l'a écrite:
Analysez le Tout, ne cherchez pas l'erreur,
Là se meut la nature, là nous sommes transportés;
Sans perdre, pour quelques médisants délices,
Le plaisir généreux du charme de l'esprit.
Mais devant ces lais qui n'ont ni flux ni reflux,
Correctement froids, et parfaitement plats,
Qui évitent les fautes, médiocre tranquillité;
Il ne faut critiquer? - mais dormir est possible.
Si l'esprit, comme la nature, affecte notre coeur
Ce n'est pas par la précision de chaque partie;
Qu'est-ce que la beauté: ni une lèvre, ni un oeil,
Mais leur force jointe et la somme du tout.
Ainsi quand nous voyons un dôme équilibré,
(Juste merveille du monde, et la tienne, ô Rome!)
Aucun détail ne surprend plus qu'un autre;
Tout apparaît uni au regard ébloui;
Ni hauteur monstrueuse, ni immense longueur;
Le tout, immédiatement, est puissant, régulier.


Le Vol de la boucle

Chant I

Quelle terrible offense issue de causes amoureuses,
Quels puissants combats dus à des causes triviales,
Je chante - Ces vers, Muse! sont dédiés à Caryll;
Ceci, même Belinda voudra peut-être le lire;
Ténu est le sujet, mais l'éloge ne peut l'être,
Si elle inspire mes lais, et si lui les sanctionne.
       Quelle étrange raison, déesse, a pu pousser
Un galant lord à l'assaut d'une douce belle?
Quelle plus étrange raison, encore inexplorée,
A poussé une douce belle à dédaigner un lord?
Quêtes par trop hardies chez de si petits hommes,
Tant d'immense fureur au creux d'un sein si doux?
       Sol darda à travers le rideau un rayon timoré,
Et fit s'ouvrir ces yeux qui éclipsent le jour;
Voilà que les bichons se secouent et s'ébrouent,
Et les amants sans sommeil, à midi, s'éveillent:
Trois coups de sonnette, la pantoufle frappa le sol,
Et la montre mandée eut un son argentin.
Belinda serrait toujours l'oreiller de duvet,
Repos embaumé, don de son Sylphe gardien:
Il avait convoqué pour ce lit silencieux
Le rêve matinal qui planait sur sa tête.
Un jeune homme chatoyant, plus beau qu'un courtisan
(Même dans le sommeil une joue s'empourpra),
Parut poser ses lèvres ferventes à son oreille,
Et dit dans un murmure, ou bien parut lui dire:
       "Plus parfaite de toutes les mortelles, confiée aux soins
Patients de mille habitants lumineux des airs!
Que ta pensée naissante retienne une seule vision
De ce que nourrices et prêtres t'ont appris,
Celle d'elfes aériens qu'on voit au clair de lune,
D'une pièce d'argent, de cercles verts dans l'herbe,
De vierges que visitent les puissances angéliques,
Couronnes d'or et guirlandes de fleurs célestes;
Écoute et crois! connais donc ta propre importance,
Ne te limite pas aux choses d'ici-bas.
Des vérités secrètes, cachées au fier savant,
Sont révélées aux vierges et aux petits enfants:
Quoi? les beaux sceptiques ne veulent y accorder foi?
Innocence et beauté, elles, voudront bien y croire.
Sache donc que des esprits innombrables t'entourent,
La milice légère des sphères inférieures;
Bien qu'invisibles, jamais ils ne cessent de voler
Autour de la cassette et de l'anneau magique.
Pense à l'équipage qui t'attend dans les airs,
Il te faut renvoyer tes deux pages et ta chaise.
Comme toi aujourd'hui nous étions autrefois,
Enfermés dans un moule de beauté féminine;
Ainsi changeons-nous, la transition est douce,
Véhicules terrestres devenus aériens.
Ne crois pas qu'une femme, son souffle envolé,
Voit aussi disparaître les anciennes vanités;
Car d'autres vanités viennent les remplacer,
Et bien qu'il ne joue plus, le Sylphe observe les cartes.
La joie dans les carrosses dorés de celles qui vivent,
Et le plaisir de l'hombre, survivent après la mort.
Car quand les belles femmes, pleines d'orgueil, expirent,
C'est dans leur élément premier que l'âme se retire:
Les lutins des tervagants en flammes s'élancent,
S'élèvent et prennent le nom de Salamandre.
Les doux esprits flexibles glissent vers l'eau,
Et, avec les nymphes, gouttent au thé élémental.
Les prudes, plus sérieuses, s'abaissent jusqu'au Gnome,
Veulent errer sur la terre pour toujours faire le mal.
Les coquettes légères s'élèvent jusqu'aux Sylphes,
Pour jouer et voler dans les prairies de l'air.
       "Mais il faut que tu saches; quiconque, belle et chaste
Rejette les humains, un Sylphe vient l'embrasser:
Car les esprits, libres des lois humaines, peuvent
Choisir et le sexe et la forme qu'ils préfèrent.
Qui donc préserve la pureté des tendres vierges,
Aux grands bals de la cour, aux masques de minuit,
Des perfides amis, du gandin audacieux,
Un coup d'oeil de jour, un murmure la nuit,
Quand une bonne occasion éveille leur désir,
Quand la musique énerve, la danse vous tisonne?
Qui sinon leur Sylphe, les sages célestes le savent,
Bien qu'Honneur soit son nom chez les hommes ici-bas.
       "Certaines nymphes, par trop sensibles à leur visage,
Seront prédestinées à l'étreinte des Gnomes.
Elles étoffent l'avenir, exaltent leur orgueil,
En dédaignant les offres, en refusant l'amour.
La gaieté vient alors remplir leur tête vide,
Quand les pairs et les ducs et leur immense suite,
Jarretières, étoiles et couronnes apparaissent,
Et que d'une voix douce, "Votre Grâce", les saluent.
Voilà ce qui très vite entache l'âme des femmes,
Enseigne aux coquettes qu'il faut jouer des yeux,
Aux enfants à savoir quand une joue doit rougir,
Et aux petits coeurs à battre devant un beau.
       "Souvent quand le monde croit que les femmes s'égarent,
Les Sylphes viennent les guider par des chemins mystiques,
Sur la course étourdie du cercle qu'elles parcourent,
Donnent à leur impertinence une forme nouvelle.
Quelle tendre vierge ne finirait victime des fêtes
Que donne un homme, si d'autres bals ne l'attendaient?
Quand Florio parle, quelle belle pourrait lui résister,
Si le gentil Damon ne lui serrait la main?
Diverses vanités leur viennent de tous côtés,
Qui font d'un coeur instable un jouet hésitant;
Quand s'affrontent perruques, rubans contre rubans,
S'affrontent les gandins, s'affrontent les carrosses.
Les mortels égarés y voient frivolité,
Oh, aveugles au vrai! les Sylphes en sont la cause.
       "Je suis l'un de ceux-là, qui veut te protéger,
Un lutin vigilant, et mon nom est Ariel.
Et quand j'errais dans le cristal sauvage de l'air,
Dans le miroir transparent de ton astre, hélas!
J'ai lu qu'une terrible épreuve allait s'abattre
Avant que redescende ce soleil matinal;
Quoi, où, comment, les cieux ne veulent le révéler:
Prévenue par ton Sylphe, prends garde vierge pieuse!
Ton gardien ne peut pas t'en dire davantage.
Prends garde à tout, surtout prend garde aux hommes!"
       Alors Bichon, pensant qu'elle avait trop dormi,
Bondit, réveilla sa maîtresse d'un coup de langue.
Ce fut alors, Belinda! si la rumeur est vraie,
Que tes yeux en s'ouvrant virent un billet doux;
Blessures, charmes, ardeurs, à peine ces mots lus,
Toute la vision s'est effacée de ta tête.
       À présent la toilette, dévoilée, est visible,
Chaque vase d'argent disposé, ordre mystique.
Puis vêtue de blanc, la nymphe adore en silence,
La tête découverte, les pouvoirs cosmétiques.
Un reflet céleste apparaît dans le miroir,
Vers lui elle se penche, vers ses yeux s'élèvent;
La prêtresse subalterne, à côté de l'autel,
Entame, tremblante, les rites sacrés de l'orgueil.
Des trésors infinis sont ouverts [C]sur-le-champ,
Les offrandes diverses du monde apparaissent;
Elle choisit avec soin, quelle tâche étrange,
Et orne la déesse de ces trophées brillants.
Ce coffret dévoile les gemmes luisants des Indes,
Et cette cassette exhale les parfums d'Arabie.
Ici la tortue s'est jointe à l'éléphant,
Devenus peignes, l'un moucheté, l'autre blanc.
Épingles en lignes, rangées étincelantes,
Houppes, poudres, mouches, bibles, billets doux.
La terrible beauté se harnache de ses armes;
Toujours plus d'attraits s'emparent de ses charmes,
Ses sourires s'aguerrissent, chaque grâce s'éveille,
Le visage resplendit de toutes ses merveilles;
Voyez l'incarnat, plus pur, par degrés s'affiner,
Un éclat plus perçant s'emparer de ses yeux.
Les Sylphes affairés l'entourent de leurs soins,
En voici qui la coiffent, qui arrangent ses mèches;
D'autres replient la manche, d'autres lissent la robe;
Et l'on félicite Betty pour ce qu'elle n'a pas fait.

Chant II

Avec bien moins de gloire, dans la plaine éthérée,
Le soleil s'élève sur la terre empourprée,
Puis apparaît la rivale de tous les rayons
Qu'il lance sur les eaux de la Tamise d'argent.
Autour d'elle brillaient des nymphes et de beaux jeunes gens,
Mais les regards de tous n'avaient qu'elle comme objet.
Sur sa gorge blanche étincelait une croix
Digne d'un baiser juif, adoration païenne.
Ses traits vivants révèlent un esprit éveillé,
Vif comme son regard, comme lui rien ne l'attache:
Pas de faveurs, à tous elle offre ses sourires;
Souvent elle délaisse, mais jamais elle n'offense.
Tels un grand soleil, ses yeux frappent les spectateurs,
Et comme un soleil, impartiaux, ils brillent sur tous.
Son aisance gracieuse, sa douceur sans orgueil,
Peut bien cacher ses fautes, si les belles ont des fautes:
Si en elle se trouvent des erreurs féminines,
Contemplez son visage, vous les oublierez toutes.
       Cette nymphe, pour la perte de l'humanité,
Laissait pousser deux boucles, deux mèches gracieuses,
Deux courbes identiques, un complot destiné
À susciter l'éclat d'un cou d'ivoire lisse.
Dans ces labyrinthes l'amour cloître ses esclaves,
Un lien plus ténu enchaîne des coeurs puissants.
Nos lacets de cheveux savent tromper les oiseaux,
Trois cheveux en torsade font du poisson une proie,
De belles tresses ligotent la race forte des hommes,
La beauté nous enjôle avec un seul cheveu.
       L'aventureux baron admirait ces belles boucles;
Il vit, désira, souhaita obtenir ce prix.
Résolu à vaincre, il réfléchit aux moyens,
Ravir par la force, ou trahir par la ruse;
Car quand un amant est couronné de succès,
Peu veulent savoir si ruse ou force fut employée.
       Donc, avant que se lève Phébus, il implora
La clémence des cieux, pria toutes les puissances:
L'Amour surtout - il fit un autel à l'Amour
De douze immenses romans français, dorés sur tranche.
Il mit trois jarretières, une demi-paire de gants;
Et tous les trophées de ses amours précédentes.
De tendres billets doux il allume le bûcher,
Trois soupirs amoureux en attisent la flamme.
Puis il se prosterne et supplie d'un oeil ardent
Afin d'obtenir, de longtemps garder ce prix.
Les puissances exaucèrent en partie sa prière,
Le reste fut dispersé dans le vide par les vents.
        Mais en toute confiance le vaisseau peint s'avance,
La lumière est tremblante sur le reflux des eaux;
Une musique liquide envahit tous les cieux,
Et des sons adoucis viennent mourir sur l'eau.
Les vagues ondoient, les zéphyrs jouent doucement,
Belinda souriait, tout le monde était gai.
Excepté le Sylphe - qu'opprimaient noires pensées,
Le malheur menaçant pesait sur sa poitrine.
Il convoque sur le champ les habitants des airs;
L'escadron lumineux vient survoler les voiles:
Des murmures aériens entourent les haubans,
Pour les gens du vaisseau ce n'étaient que zéphyrs.
Certains ouvrent au soleil leurs ailes d'insecte,
Glissent sur la brise, plongent dans l'or des nuages.
Formes transparentes, invisibles aux yeux mortels,
Fluidité des corps que dissout la lumière.
Offerts au vent, flottaient les tissus aériens,
Fines textures scintillant d'un film de rosée,
Plongées dans les plus riches des teintures célestes,
Où s'ébat la lumière en nuances chatoyantes,
Chaque rai est une source de couleurs éphémères,
Couleurs qui changent au moindre frémissement d'aile.
Au milieu du cercle entourant le mât doré,
Ariel, enfin posé, les dépassait d'une tête;
Ses pennes empourprées déployées au soleil,
Il leva son bâton d'azur et commença:
       "Oh, Sylphes et sylphides, écoutez votre chef;
Fées, esprits, génies, elfes et démons, oyez!
Vous connaissez les sphères et les tâches assignées
Par des lois éternelles à la gent aérienne.
Certains jouent dans les champs de l'éther le plus pur,
Se baignent et blanchissent à la lumière du jour.
D'autres guident la course des orbes pérégrines,
Ou roulent les planètes dans un ciel sans limite.
D'autres, moins épurés, sous la sphère lunaire
Poursuivent les astres qui traversent la nuit,
Aspirent les brumes des miasmes épais d'en bas
Ou plongent leurs pennes dans l'arche multicolore,
Ou soufflent de terribles tempêtes sur la terre,
Ou distillent sur la glèbe une pluie bienveillante.
D'autres sur terre président la race des humains,
Observent ses manières et en guident les actions:
Leur tâche principale est le soin des nations,
Leurs armes divines défendent le trône britannique.
       "Notre humble domaine est celui de la beauté,
Tout aussi agréable quoique bien moins glorieux;
Épargner à la poudre une trop forte tempête,
Veiller sur les essences pour qu'elles ne s'évaporent;
Prendre de fraîches couleurs aux fleurs printanières;
Voler à l'arc-en-ciel, avant que tombe l'averse,
Toute sa palette; boucler leurs mèches ondulées,
Les aider à rougir, leur inspirer des mines;
Souvent, en rêve, nous leur fournissons des idées,
Changer un falbala, mettre une fanfreluche.
       "Ce jour, de noirs présages menacent la plus belle
De celles qui méritent tous les soins d'un esprit:
Un terrible désastre, par violence ou par ruse,
Mais où, comment - les Parques ne l'ont pas dévoilé.
Est-ce la loi de Diane que la nymphe enfreindra,
Une trop fragile porcelaine sera-t-elle fêlée,
Son honneur, sa robe de brocard, entachés
Ses prières oubliées, son absence à un masque,
Perdra-t-elle son coeur ou un collier au bal,
Le ciel a-t-il décidé la chute de Bichon?
Esprits, dépêchez-vous, retournez au travail;
Zephyretta aura soin de son éventail;
Nous te chargeons, Brillante, du soin de ses perles,
Et toi, Momentilla, surveilleras sa montre;
Toi, Crispissa, tu garderas sa plus belle boucle;
Tandis qu'Ariel lui-même veillera sur Bichon.
       "Cinquante Sylphides choisies parmi les plus connues
Veilleront à cette charge importante, ses jupons:
Souvent nous avons vu ces sept enceintes faillir,
Malgré tous les cerceaux, en dépit des baleines;
Vous irez en défendre la frontière argentée,
Postées en sentinelles sur la circonférence.
       "Tout esprit qui aura, par suite de négligence,
Abandonné son poste, laissé la belle sans garde,
Sentira la vengeance rattraper ses péchés,
Prisonnier d'un flacon ou transpercé d'épingles;
Plongé dans des lacs de lessive acide, ou bien
Enfoncé à jamais dans le chas d'un poinçon:
Les gommes et les pommades empêcheront son vol,
En vain secouera-t-il ses ailes entravées;
Un alun astringent au pouvoir contractant
Flétrira son essence telle une fleur desséchée:
Ou, tel Ixion, le misérable se verra
Entraîné dans la course d'une roue pivotante,
Brûler dans les vapeurs ardentes du chocolat
Effrayé par la mer qui écume sous lui!"
       Il se tut; les esprits descendirent des voiles;
Certains se rangent en cercles tout autour de la nymphe,
D'autres pénètrent le labyrinthe des boucles,
D'autres vont se poser sur ses pendants d'oreille;
Le coeur battant, ils attendent l'affreux événement,
Troublés, apeurés par la venue du Destin.


À Richard Boyle, Comte de Burlington

Du bon usage des richesses
Étrange qu'un avare se fasse tant de souci
Pour gagner des richesses dont il ne peut pas jouir:
Bien plus étrange de voir le prodigue dépenser
Sa fortune en achats dont il ne peut goûter.
Ce n'est pas pour lui-même qu'il voit, entend ou mange;
Des artistes choisissent peintures, musique et plats:
Pour Topham il achète des dessins et des plans,
Pour Pembroke des statues, des idoles, des monnaies;
De rares manuscrits pour l'usage de Hearne,
Et des livres pour Mead, des papillons pour Sloane.
Pouvons-nous croire qu'ils sont tous pour lui! pas plus
Que sa belle épouse, hélas! ou sa catin plus belle.
       Pourquoi Virron a-t-il peint, construit et planté?
Simplement pour montrer comme il manquait de goût.
À quoi sert l'argent mal acquis de Sir Visto?
Un démon lui chuchote, "Visto! aies du goût."
Les cieux donnent du goût aux riches imbéciles,
Nul besoin de verges, Ripley, sa règle suffisent.
Vois le Destin joueur punir le gauche orgueil,
Car Bubo doit bâtir et son guide est Ripley;
Sermon identique à chaque bilan annuel:
Un niais ne peut commander la magnificence!
       Vous nous montrez Rome glorieuse, et non prodigue,
Les bâtiments pompeux étaient utiles jadis.
Et pourtant (my Lord), vos règles nobles et justes
Remplissent le pays de plagiaires imbéciles;
Qui au hasard se servent parmi vos dessins,
Et malgré leur beauté commettent des bévues;
Surchargent quelque église d'un théâtre à l'antique,
Font d'un arc de triomphe un portail de jardin;
Ils invertissent vos ornements et en décorent
Un pauvre nid à rats construit de bouts de murs;
Ou y accolent quatre tranches de pilastre,
Des pierres à la toscane, voilà pour la façade;
Une trop longue arcade où rugiront les vents,
Pour y attraper froid - la porte est vénitienne;
Ces émules du véritable style palladien,
Meurent de faim mais obéissent aux règles de l'art.
       Souvent vous avez recommandé à vos pairs,
Une certaine vérité, beaucoup la payent trop cher:
Il est une chose qui compte bien plus que la dépense,
Et celle-ci vient bien avant le goût - c'est le sens:
Le bon sens, que seul le ciel peut nous apporter,
Sans être de leur nombre, vaut bien les sept sciences:
Cette lumière qui d'elle-même en vous doit éclairer;
Inigo Jones et Le Nôtre ne peuvent vous la donner.
       Construire, planter, tout ce que vous comptez faire,
Ériger la colonne ou bien incurver l'arche,
Arrondir la terrasse ou bien creuser la grotte;
En tout cela, jamais n'oubliez la Nature.
Mais traitez la déesse comme une beauté modeste,
Jamais trop l'habiller, non plus la laisser nue;
Il ne faut pas qu'elle puisse être vue de partout,
Quand le talent, surtout, est de savoir cacher.
Gagne sur tous les points celui qui sait confondre,
Surprendre, varier, effacer les limites.
       En tout consultez d'abord le génie du lieu;
Qui contraint les eaux à s'élever, à couler;
Qui aide la fière colline à atteindre les cieux,
Ou creuse la vallée de gradins théâtraux;
Appelle la campagne, entrouvre des clairières,
Joint les bois obligeants, fait jouer les nuances;
Ici brise, et là prolonge une vaste ligne;
Qui peint quand vous plantez, dessine quand vous oeuvrez.
       Suivez toujours le sens, l'âme de tous les arts,
Chaque partie se répond et se fond dans le tout,
Des beautés spontanées surgissent de partout,
Surgissent des contraintes, créées par le hasard;
La Nature vous aide; le temps fera grandir
Une oeuvre dont tous s'émerveillent - peut-être un Stowe.
       Sans lui, fière Versailles! ta gloire n'est plus rien;
Les terrasses de Néron abandonnent leurs murs:
Ces vastes parterres que mille mains vont construire,
Voilà qu'arrive Cobham, qui les noie sous un lac:
Taillez dans vos montagnes afin de voir la plaine,
Vous pleurerez collines et domaine abrité.
Un lieu déterminé pour le moindre ornement,
N'installez jamais Dr. Clarke à l'Hermitage.
       Voyez Villario après dix ans de travail;
Son quinconce grandit, ses espaliers se touchent;
Un bois souligne la plaine, toutes les parties s'unissent,
L'ombre puissante s'oppose à une forte lumière;
Une lueur vibrante sur les parterres fleuris
Les nuance de toute la diversité du jour
Que réfléchit l'argent sinueux des ruisseaux-
Appréciez-les donc! Villario ne peut faire plus;
Las du spectacle des parterres et des fontaines,
Il comprend désormais qu'il préfère la prairie.
       Heureux, Sabinus errait dans ses jeunes forêts,
Ou, assis, appréciait l'ombre dense du soir,
Accueillait avec joie les pousses rougissantes
Ou regardait les branches sur le point de se joindre!
Le bon goût de son fils, ennemi des dryades
Des bois de son père, préfère une vue lointaine;
Un vert illimité, un tapis décoré
De la grande et lugubre famille des ifs;
Ces plantes vigoureuses, devenues des balais,
Nettoient les allées qu'elles auraient dû ombrager.
       Allons donc visiter la Villa de Timon,
Où tous s'écrient, "Tant d'argent dépensé en vain!"
Si fière et si superbe; dans cet air prodigieux,
On ne trouve jamais le doux et l'agréable.
Timon, avec grandeur, aime ces courants d'air
Qui nous font penser aux grands vents de Brobdingnag.
Pour atteindre ce but, sa maison est une ville,
L'étang un océan, le parterre un plateau;
Qui ne se moquerait en voyant un tel maître,
Minuscule insecte, frissonner dans la brise!
Quels immenses tas de petitesse tout autour!
Le tout n'est qu'une carrière compliquée en surface.
Deux cupidons seringuent ici: derrière, un lac
Apporte son tranchant à ces vents froids du nord;
Plus loin c'est le jardin qu'il vous faut admirer,
Voilà, de tous côtés, on ne voit que des murs!
Point de complexité agréable au regard,
Aucune note sauvage ne complique la scène;
Un bois salue un bois, chaque allée est jumelle,
La terrasse d'un côté est le miroir d'une autre.
L'oeil doit souffrir et voit la Nature inversée,
Les arbres sont statues, les statues une forêt;
Ici une fontaine qui jamais ne jouera;
Là un pavillon qui ne connaît pas l'ombre;
Ici Amphitrite s'ébat dans des buissons de myrte,
Là des gladiateurs luttent, agonisent dans les fleurs;
L'hippocampe desséché ne peut que s'attrister,
Des hirondelles font leur nid dans l'urne du Nil.
       C'est avec majesté que s'avance mon Lord,
Affichant grand plaisir car il aime être vu:
Mais, attendez - sans vous presser - pas encore -
En sueur, empruntez cette terrasse ardente;
Avec peine, escaladez dix raides talus,
Enfin vous le verrez devant son cabinet.
       Son cabinet! Quels auteurs y sont entassés?
Mon Lord se pique de livres, mais pas de leurs auteurs;
Il vous fait contempler tous ces dos fort anciens:
Imprimés par Aldo, reliés par Desueil.
Certains sont en vélin, le reste tout aussi rare,
Pour l'usage qu'il en fait, ils pourraient être en bois.
Ne cherchez pas ici un Milton ou un Locke,
De tous ces rayonnages les Modernes sont bannis.
       Vous entendez alors la cloche de la chapelle,
Vous convoquer à tout l'orgueil de la prière:
Une musique ornée, saccadée, inégale,
Fait sautiller votre âme jusqu'au plus haut des Cieux.
Béat, vous admirez les plafonds décorés,
Là se vautrent les saints de Verrio ou Laguerre,
Là des nuages dorés s'étendent à l'infini
Et mettent le Paradis à portée de vos yeux.
Quel repos: un aimable doyen, un coussin,
L'Enfer n'existe pas pour des oreilles polies.
       Mais oyez! les carillons signalent le dîner:
Les dalles de marbre résonnent de centaines de pas:
Des serpents colorés ornent le riche buffet,
Des gueules de tritons crachent dans des bassins,
S'agit-il d'un dîner? d'une réjouissance?
Non, c'est un temple, c'est une hécatombe.
Sacrifice solennel accompli avec pompe,
Boisson mesurée et portions minuscules.
Les plats s'envolent si vite qu'on jurerait
Que l'horrible docteur de Sancho est présent.
À chaque acte les plateaux d'argent tremblent et tintent,
De la soupe au vin doux - que Dieu bénisse le Roi.
Parfaitement affamé, déçu par toute cette pompe,
Généreusement nourri de tout ce que je hais,
Régalé, caressé et las, je prends congé,
Écoeuré de son orgueil du matin au soir;
Je maudis tant de dépense, si peu de talent,
Et jure n'avoir jamais passé si mauvaise journée.
       Mais le pauvre est vêtu, l'affamé est nourri;
L'ouvrier lui souhaite une longue vie, à lui
Et à ses enfants: ce que son coeur dur refuse,
Sa charitable vanité leur a donné.
       Une autre époque verra les lourds épis dorés
Ombrer le talus et courbés sur le parterre,
Une riche récolte enfouir tout ses plans orgueilleux,
Et Cérès souriante régner sur toutes ces terres.
       Qui rendra grâce au sol, qui le rendra prospère?
Qui plante comme Bathurst, ou bâtit comme Boyle.
C'est à l'usage que se justifie la dépense,
Et la splendeur emprunte ses rayons au bon sens.
       L'homme qui, en paix, apprécie les arpents de son père,
Qui, en augmentant son bien, comble son voisin:
Ses tenanciers, heureux d'un labeur annuel,
Doivent à leur seigneur davantage que leur terre;
Ses vastes pelouses n'ont pas honte de nourrir
Des vaches laitières, des chevaux de labour;
Ni orgueil ni esbroufe n'alimentent ses forêts,
Mais constructions futures et marine future:
Que ses plantations aillent de vallée à vallée,
Ombres sur la campagne, puis matériau des villes.
       Vous aussi! prenez soin des arts qui disparaissent,
Érigez des merveilles, réparez les anciennes;
Redonnez la vie à Jones et à Palladio,
Faites ce que Vitruve avait fait autrefois:
Les rois se soucieront de ce que vous pensez,
Fiers d'accomplir ce que ces mains ont dessiné,
Pour creuser des ports, construire des voies publiques,
Pour élever des temples bien plus dignes du dieu;
Pour contenir les flots par une arche plus grande,
Briser la mer furieuse sur la saillie d'un môle:
Assujettie, elle acceptera ces frontières;
Des fleuves dociles parcourront le pays:
Honneurs dignes des rois, ces travaux impériaux
Apporteront la paix à Britannia heureuse.


Essai sur l'homme

       6.       Que veut cet homme? D'abord s'élever vers le ciel,
Et, un peu moins qu'un ange, veut être plus encore;
Puis, regardant en bas, tout affligé il semble
Vouloir la force du taureau, la fourrure de l'ours.
Toutes ces créatures sont là pour son usage,
Mais à quoi bon, aurait-il leur pouvoir à toutes?
La nature généreuse à ceux-là, sans excès,
A donné les organes, les pouvoirs nécessaires;
Compensant, il est vrai, les manques apparents,
Ici par un peu plus de vitesse, là de force;
Le tout en proportion exacte de leur état;
Rien à ajouter, et rien à diminuer.
Chaque bête, chaque insecte est heureux tel qu'il est;
Le ciel ne serait-il injuste que pour l'homme?
Est-il le seul, lui que nous disons rationnel,
À n'être heureux de rien, si tout n'est pas à lui?
       Le bonheur de l'homme (si l'orgueil peut l'atteindre)
N'est pas d'agir, de penser au-delà de l'humain;
Nul pouvoir du corps ou de l'âme à partager,
Mais ce que sa nature et son état permettent.
Pourquoi l'homme n'a-t-il pas un oeil microscopique?
La raison est évidente, l'homme n'est pas une mouche.
À quoi lui servirait, doté d'une fine optique,
D'inspecter un ciron, sans comprendre les cieux?
Ou le toucher, si tout son corps frissonne, à vif,
Si chacun de ses pores souffre et agonise?
Ou de vifs effluves traversant son cerveau,
Si une rose le tue d'arômes meurtriers?
Si la nature grondait dans ses oreilles ouvertes,
Si elle l'abasourdissait de la musique des sphères,
Ne lui demanderait-il pas qu'elle lui rende
Le zéphyr chuchotant et le chant du ruisseau?
Qui ne trouverait la Providence bonne et sage,
Dans ce qu'elle donne comme dans ce qu'elle refuse?

       7.       Aussi loin que s'étend l'immense création,
L'échelle des pouvoirs sensoriels, mentaux augmente:
Voyez, elle croît dans la race impériale de l'homme,
Depuis les myriades vertes qui pullulent dans l'herbe:
Immense différence entre chaque type de vue,
Obscur rideau de la taupe, et rayon du lynx:
D'odorat, entre la course fougueuse de la lionne,
Et le chien sagace flairant une piste dans l'herbe:
De l'ouïe, entre la vie foisonnante des flots,
Et celle qui gazouille dans les bois printaniers:
Le toucher d'une araignée, quelle exquise finesse!
Ressent chaque fil et vit sur toute sa longueur:
Chez l'abeille raffinée, quel sens délicat et vrai
Extrait la rosée salutaire du poison de l'herbe?
Comme les instincts diffèrent, le cochon se vautre,
Compare le tien, éléphant, presque raisonnable!
Quelle subtile barrière le sépare de la raison,
Séparés à jamais, pourtant à jamais proches!
Le souvenir et la réflexion sont parents;
Quelle mince paroi sépare le sens de la pensée:
Et comme les natures moyennes tendent à se rejoindre,
Et ne passent jamais cette insupportable ligne!
Sans cette juste gradation, comment pourraient-ils être
Assujettis, les uns aux autres, ou tous à toi?
Les pouvoirs de tous, que tout seul sait maîtriser,
Ta raison n'est-elle pas tous ces pouvoirs en un?


La Dunciade

En vain, en vain - sans résistance, l'heure apaisante
Tombe: la Muse doit obéir à son pouvoir.
Elle vient! elle vient! voyez le trône ténébreux
De la Nuit primordiale et du Chaos ancien!
Elle flétrit les nues dorées de la Fantaisie,
Et en fait disparaître les divers arc-en-ciel.
L'Esprit envoie en vain ses flammes temporaires,
Le météore s'abat et d'un seul coup expire.
Et une à une, volonté de l'horrible Médée,
Les astres amoindris s'éteignent dans l'éther;
Les yeux d'Argus domptés par la baguette d'Hermès
Se fermèrent un à un, leur repos éternel;
Ainsi, sentant venir sa puissance secrète,
Art après Art disparaît, et tout devient nuit,
Voyez la furtive Vérité fuir vers sa grotte,
La casuistique empilée en rochers sur sa tête!
Philosophie, autrefois appuyée sur les cieux,
Réduite à sa cause seconde, n'existe plus.
La Physique appelle à l'aide la Métaphysique,
Et la Métaphysique demande secours au Sens!
Voyez le Mystère courir vers les Mathématiques!
En vain! ils voient, pris de vertige, de folie, ils meurent.
Honteuse, la Religion voile ses feux sacrés,
Et à son insu la Moralité expire.
La flamme, publique ou privée, n'ose plus briller;
Plus d'étincelle humaine, ni d'aperçu divin!
Voilà! ton terrible empire, Chaos, est restauré;
La lumière meurt devant ton verbe destructeur:
Ta main, grand anarque! fait tomber le rideau,
Et les ténèbres universelles nous enterrent.

Traductions de B. Hoepffner